蓝田玉文摘

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13个改变世界的科学途径

据《每日电讯报》报道,对日内瓦附近的大型强子对撞机启动进行的宣传,已经使公众对科学产生很大兴趣。然而,尽管这个核粒子加速器规模庞大,耗资44亿英镑,是来自100个国家的10000名科学家和工程师通力合作的结果,但是它并不是最近几年唯一一个规模庞大的科学项目,而且有可能也不是最令人感到兴奋的一个。
  伦敦大学学院的乔纳森·巴特沃斯教授管理英国负责操作大型Atlas探测器的科研组。大型强子对撞机项目是欧洲粒子物理研究所试验室的组成部分。为了庆祝该粒子加速器启动和纪念“每日电讯报青年自然科学作家”竞赛从前的一位获胜者,巴特沃斯要求英国新一代年轻自然科学作家说出他们认为最有助于改变我们对整个世界的认识的最新研究和发现。他们有的选择了大型强子对撞机试验,有的选择了其他的科学工程。

  1.奇迹材料(Miracle materials)和分子炸弹

  赛尔盖·帕默:“欧洲粒子物理研究所进行的这些试验可改变物理学,但是化学家必须在这之前先解决一些世界性问题。研究纳米技术及其应用可对人类产生巨大影响,而由厚度仅有一个原子直径那么大的碳片构成的石墨烯(graphene),可被用来制造超轻且像纸一样薄的飞机部件或韧度超强的防弹衣。另一项科技对利用一种酸分解氟氯化碳的想法非常感兴趣,这种酸中包含一种可充当‘分子炸弹’的硅元素。”

  2.了解宇宙

  马泰·赖特:“30多年来,科学家在基本物理学方面几乎没取得任何进步,但是大型强子对撞机最终或许能提供一些谜底的答案。此刻我们已经获得很多有关宇宙如何发生作用的理论,然而试验结果并不支持这些理论。大型强子对撞机传出数据后,专家才有可能最终查明这些理论是否正确。因此在接下来的20年间,基本物理学将取得巨大进步,事实上我们敢担保大型强子对撞机试验一定能获得一些有关宇宙的新发现。”

  3. “垃圾”DNA和再生医学

  丽贝卡·罗比:“2000年给人类基因组排列顺序取得了空前绝后的成就,但是在几年后随着基因组不断增加,真正令人激动的部分在研究整个基因组的过程中出现。我们继续将我们的基因组直接与黑猩猩的基因组进行比较,在个体间寻找变异基因。另外,试验证明,那些位于我们的基因外面的所谓的‘垃圾’DNA和‘无码’DNA,在控制基因如何运转和停止工作时扮演着重要角色,而且它们在形成癌症等疾病方面也起着重要作用。

  然后要提到的是成年细胞程序(adult cell reprogramming),这种细胞可改变成年人的细胞类型。也许要研究透这种细胞还需要很长时间,但是这项研究或许可促使再生医学产生,再生医学可利用健康细胞替换因事故或疾病受损的细胞。细胞受损可引起老年痴呆、糖尿病、心血管病和瘫痪等一系列紊乱。”

  4.抑制气候变化

  丽贝卡·奈斯贝特:“从事气候变化工作的科学家获得大量不好的消息,但是我们必须称赞他们。近年由于他们的不懈努力,我们对人类活动如何改变气候的问题,以及我们对这些知识作出的反映如何决定我们未来的经济、环境甚至是人类自身生存问题了解的越来越透彻。改变气候的技术无疑存在风险和不确定因素,但是将碳封存技术(carbon sequestration techniques)作为减缓温度上升的一种方法,我感觉非常兴奋。如果政府只是将承诺作为一种借口,继续像往常一样不采取任何措施,全球温度上升问题很快就会出现。”

  5.小奇迹

  威廉·托格尔森:“我一直对非常小的科学感兴趣,事实上,最近几年取得的最重大的科学进步,已经改变了我们对物质结构的理解。围绕大型强子对撞机和它将发生什么的问题,产生的所有奇怪理论都让我感到吃惊。科学家认为大型强子对撞机将发现有其他维和同时可处于两个地方的粒子存在,并能证明宇宙中充满暗物质和暗能量。我们对次原子结构了解的越透彻,就会对这些观点了解的越多。”

  6.基因天才

  卡特丽娜·梅格特:“我大约在15或16岁时开始对科学感兴趣,当时通过将青蛙的基因放进西红柿的基因中,研究基因改良食品的新西兰惨遭失败。尽管存在很多反对因素,并有伦理问题需要解决,但是干细胞研究和遗传工程学对人类有很多好处,例如治疗疾病、个性化药物治疗,甚至能消灭平穷和解决人口过剩问题。”

 7.未来属于纳米技术

  阿龙·罗德盖斯:“虽然大型强子对撞机非常重要,但是从全球范围来看,我认为纳米技术具有改变很多产业基础的潜能,如果该领域出现的任何一种技术被证明是成功和可行的,它将会产生非常显著的影响。例如,纳米技术可以为我们提供电脑芯片上使用的硅元素的代替品,重新改变电脑的计算方式。”

  8.世界的粮食和燃料

  特丽萨·里夫莫:“转基因是一个热议话题,也是一个颇具争议的科研领域,但是它具有让经济和人类从中受益的很大潜能。我们必须在评估转基因作物的安全性方面取得进步,而且要设法改变普通公众对它的看法。如果我们要继续利用生物燃料,而且要避免极高的食品价格,尽量扩大农业生产力就变得更加重要。生物燃料很占地方,而且要消耗很多粮食作物。”

  9.清洁能源

  西蒙·海罗德:“每个人都很关心气候变化,但是我们不能悲观泄气,我们要看到自己在促进能源生产和碳还原方面取得的进步。例如,核子融合技术具有生产清洁、高效能源的潜能,确实令人激动不已。如果全世界都利用这项技术,全球的能源危机问题将能更加轻松地解决掉。”

  10.揭示存在的本质

  萨曼塔·卡特:“我不得不承认结果就跟预料中的一样,我之所以会对大型强子对撞机试验非常感兴趣,是因为没有人知道这些实验会发现什么。不管最终发生什么,试验结果都将不断改变人们对物理学的认识,并揭示存在的本质,以及揭开人们从一开始就一直在询问的其他一些问题的谜底。”

  11.遗传学和器官移植

  哈丽特·维勒:“过去10年的早些时候发现人类基因组内其实仅有大约25000个基因,这与预言的100000或更多个基因存在很大出入,这一发现让我感到非常吃惊。这是一项令人震惊的发现,地球上每个人之间存在的巨大差异,为很多预防基因疾病的研究奠定了基础。目前器官移植技术的发展让我感到异常兴奋。然而目前还不清楚,不久后能否生产无数器官,完全用于移植,从而排除器官移植技术对人类捐赠人的依赖?”

  12.超弦理论

  罗里·雷黑尔:“与研究自然科学本身相比,我对自然科学的哲学意蕴更感兴趣。想一想,我们的宇宙是经过怎样的调整才允许生命存在,这个问题确实令人感到吃惊。虽然我并不特别喜欢复杂难懂的数学,但是如果有一个统一的物理学理论和一个超越‘超弦理论’的理论,将是一件多么令人兴奋的事情。我希望大型强子对撞机能推动那个决定我们如何理解宇宙的标准模式向前发展,毕竟物理学家需要这项工作。”

  13.干细胞和机器医生

  索菲·麦克莱德:“对医生来说,21世纪是个激动人心的时期,随着纳米技术和基因工程学不断进步,医疗保健的方法有望发生改变。我们不仅利用干细胞能治愈由心脏病发作引起的组织损伤,或者为癌症和糖尿病等疾病提供新的治疗方法,而且医学技术也将发生改变,例如利用机器人动手术,从而增加手术的准确度和安全性。”
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